Astronomia en Canarias

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Por Andrés Bermúdez y Paris Meletlidis

Las Islas Canarias es uno los mejores lugares de todo el Planeta  para la observación del cielo debido a sus exelentes condiciones ambientales y meteorológicas. Su importancia para la astronomía a nivel global ha convertido al cielo canario en patrimonio protegido de las islas, respaldado por la Ley de Protección de la Calidad Atmosférica del Instituto de Astrofísica de Canarias.

Estas cualidades han provocado la instalación de avanzados telescopios y algunos de los equipos astronómicos de mayor relevancia a nivel mundial. Además, las islas de La Palma y Tenerife disponen del sello Starlight, destino para el Turismo de Estrellas.

Estas son las principales instituciones Canarias enfocadas al ámbito de la astronomía:

TENERIFE: La Astrofísica en Canarias comenzó, a principios de la década de los sesenta, en este Observatorio, situado en Izaña (Tenerife), a 2.390 m de altitud, en un paraje donde concurren los términos municipales de La Orotava, Fasnia y Güímar. Su primer telescopio, instalado por la Universidad de Burdeos, empezó a funcionar en 1964 y con él se realizaron estudios pioneros de luz zodiacal, la luz dispersada por la materia interplanetaria.

Su situación geográfica (entre los observatorios solares del este y del oeste), unida a la transparencia y excelente calidad astronómica de su cielo, han contribuido a que el Observatorio de Tenerife se reserve preferentemente al estudio del Sol. Por esta razón, se concentran en él los mejores telescopios solares europeos, como el GREGOR, de 1,5 m de diámetro, y quizá el futuro European Solar Telescope (EST), que con 4 metros de diámetro será el mayor en Europa para estos estudios. También fue precisamente en este observatorio donde nació la Heliosismología en 1979, una técnica que permite conocer el interior de nuestra estrella a partir de sus vibraciones.

El Observatorio del Teide alberga igualmente otro tipo de excelentes telescopios profesionales, entre los que se encuentran nocturnos de diseño clásico, robóticos u operados de forma remota. Dentro de las tareas de divulgación que realiza el Instituto de Astrofísica de Canarias, para que los conocimientos astronómicos lleguen a todos, se organizan visitas de colegios y grupos al Observatorio. El Observatorio del Teide cuenta ya con con una pequeña instalación, resultado de la conversión de una cúpula vacía, que se ha dotado de elementos para la divulgación científica. Con un aforo para unas cuarenta personas, se utiliza para explicar a los escolares en qué consiste un observatorio, cómo funcionan los telescopios y la importancia que la Astronomía tiene para el hombre.

 

LA PALMA: El Observatorio del Roque de Los Muchachos de la isla de La Palma, a 2.420 metros de altura, es uno de los observatorios más completos del mundo. Fue este uno de los lugares escogidos para la construcción de un área enfocado a la astronomía gracias a su situación geográfica, muy cerca del trópico, lo que permite la observación de los dos hemisferios celestes debido a la calidad de sus cielos oscuros y nítidos, a su atmósfera estable y a la poca contaminación atmosférica y lumínica. Además, esta isla está protegida por lo que es conocido como la Ley del Cielo, una serie de reglas con el fin de preservar cielos excepcionales como el de La Palma.

 Actualmente, este observatorio cuenta con el mayor telescopio óptico e infrarrojo del mundo, así como de una veintena de otros telescopios e instrumentos astronómicos para distintos tipos de estudio como pueden ser las observaciones nocturnas, robóticas, Física solar y Astrofísica de Altas Energías. Entre los principales hitos logrados en este observatorio destaca el descubrimiento de una supertierra potencialmente habitable. Se dice que este planeta se encuentra en el límite interior de la zona de habitabilidad con una temperatura media de 60 grados  centígrados, de modo que, bajo las condiciones adecuadas, podría mantener agua líquida en su superficie. En cuanto a su futuro, La Palma es una de las propuestas para la construcción del mayor telescopio jamás propuesto (Thirty Meter Telescope), y se consolida como la sede para el Telescopio Solar Europeo (Eastern Standard Time).

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